Por tu propio bien – Barbara Ehrenreich y Deirdre English

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Por tu propio bien - Barbara Ehrenreich y Deirdre EnglishPor tu propio bien. 150 años de consejos expertos a mujeres es un ensayo escrito a finales de los años setenta y que tuvo como germen los materiales de un curso sobre mujer y salud, impartido en 1972 por la bióloga y activista Barbara Ehrenreich y la periodista y ensayista Deirdre English. En el libro, las autoras plantean un recorrido histórico enfocado en la manera en que se ha tratado a la mujer, sobre todo desde el aspecto médico y psicológico, desde el siglo XIX.

Ehrenreich y English dan cuenta de cómo con la Revolución Industrial el patriarcado tradicional cayó herido de muerte: los hombres, que hasta entonces habían sido dueños y señores de las pequeñas propiedades agrícolas en las que se fundaba la economía, se vieron empujados a ganarse el sustento en las fábricas, donde sólo eran uno más. Esta situación condujo a que se confinara a la mujer en el reino de lo doméstico —en el anterior sistema productivo las mujeres trabajaban parejas a los hombres, aunque no ostentaran ningún poder—; ese reino del hogar debía ser el lugar de reposo del varón, que cada día se enfrentaba al despiadado mundo que iba creando la economía de mercado.

Pero la sociedad que condenaba a la mujer a permanecer encerrada en el hogar, fue más allá. Poco a poco fue arrebatando a las mujeres labores de las que éstas se habían ocupado tradicionalmente: el cuidado de los enfermos, la atención a la maternidad, la crianza de los niños, la alimentación de la familia y la limpieza del hogar. El cuidado de los niños y la atención al parto supusieron, explican las autoras, un importante retroceso al desdeñar los conocimientos que sobre el cuerpo humano y sobre medicinas caseras atesoraban las mujeres, basados en la experiencia empírica de innumerables generaciones.

Además, la medicina científica, que comenzaba a dar sus primeros pasos, logró empeorar la situación. Aunque supuestamente imparciales como científicos, los médicos construyeron un paradigma basado en el cuerpo masculino. La menstruación, el embarazo y el parto, la menopausia… eran considerados anomalías que convertían a la mujer en una enferma crónica. En ese sentido, el libro recoge documentos de la época que atestiguan las peregrinas ideas y los inhumanos tratamientos a los que miles de mujeres fueron sometidas, “por su propio bien”. Y con el despunte de la psicología las teorías se volverían todavía más descabelladas.

Como las autoras ponen de relieve, esta concepción de la mujer como enferma solo atañía a la mujer burguesa: las mujeres de clase obrera parecían disfrutar de otra anatomía que las hacía aptas para el trabajo. Este es un ejemplo, de los muchos que recoge el libro, de cómo la profesión médica (incluido el segmento dedicado a la investigación) antepuso sus intereses económicos a la salud de sus pacientes femeninas.

Aunque esencialmente centrado en la sociedad estadounidense, el ensayo de Barbara Ehrenreich y Deirdre English permite al lector de cualquier nacionalidad hacerse una idea clara de cómo la ideología machista moldeo la imagen de la mujer a la medida de sus necesidades y sus prejuicios. Y es fácil darse cuenta de hasta qué punto esas imágenes prevalecen todavía hoy. Pero además, permite comprender cómo los expertos, respaldados (o no) por la ciencia, han sido capaces de ajustar sus discursos a las necesidades que la economía de mercado necesitaba en cada época, colando sus postulados en las vidas de los ciudadanos, mientras servían a oscuros intereses.

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