El día del entierro – Edith Wharton

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El día del entierro - Edith WhartonEn este breve relato que se presenta como volumen único, Edith Wharton da muestra de su visión moderna de la sociedad en un tiempo en el que el conservadurismo y los prejuicios sociales podían marcar la existencia de las personas de forma indeleble. En este caso, las relaciones personales y los sentimientos se ponen en jaque en un texto que, a pesar de su brevedad, ofrece un retrato demoledor de un protagonista que puede parecer emocional, pero en realidad dista mucho de ser una persona con la empatía necesaria para hacer felices a los demás. Aunque la escritora apenas concede momentos de introspección en el discurso, con unas leves pinceladas es capaz de crear un personaje que muestra facetas oscuras tras su fachada de impoluta seriedad.

El relato no puede ser más conciso: Ambrose Trenham es un profesor universitario de mediana edad en una ciudad del este de los Estados Unidos. Al comienzo de la historia descubrimos que su esposa se ha suicidado debido a la infidelidad del protagonista con una joven, Barbara Wake, hija de otro profesor, a pesar de que le había rogado docenas de veces que pusiese fin a la aventura. Avergonzado y contrito, Ambrose se propone cortar toda relación con la muchacha después de verla aparecer en el funeral, ya que considera que ha sobrepasado el límite del decoro en un entorno tan reducido como el de la comunidad en la que viven. El viudo escribe una carta para comunicarle su decisión y decide entregarla en persona, pero tiene un encuentro fortuito con la joven antes de dejar el sobre en su casa, de manera que tiene que hablar con ella cara a cara para informarle de su propósito. Sin embargo, Barbara no reaccionará como él había previsto, lo cual trastocará por completo sus planes.

El día del entierro es un relato que encierra una interesante reflexión sobre el compromiso, la lealtad y el amor en el ámbito de la pareja. Como decía al comienzo, a principios del siglo XX estos conceptos estaban marcados por las convenciones sociales, normalmente rígidas e inclinadas a favor del marido, siguiendo la égida de una cultura patriarcal y machista que negaba a la mujer cualquier expresión de independencia. (Cabe preguntarse en este punto si hemos mejorado al respecto hoy día…) La habilidad de Edith Wharton estriba en crear un personaje como el de Ambrose: en apariencia inocente y frágil, a lo largo del texto iremos comprobando que bajo su pátina de educación conservadora y firmes decisiones se esconde un ser frío, egoísta y calculador. El enfrentamiento (solo dialéctico) con Barbara Wake, cuya altura moral está a años luz de la de su maduro amante, pone de relieve su falta de empatía y el concepto sumiso que tiene de las relaciones amorosas.

Así, a pesar de los límites que impone el relato breve, la autora nos brinda una situación en la que todas las convicciones se desmoronan debido a la confrontación de una mente estrecha de miras como es la del profesor Trenham con la impetuosidad honesta de su joven amante. En unas pocas páginas vemos descomponerse al maduro protagonista, que verá toda su concepción vital puesta en jaque ante una evidencia que, sin embargo, se niega a aceptar; el desenlace del relato es, en este sentido, tan devastador como tranquilo, ya que los personajes involucrados cambian, al estilo «gatopardiano», para que todo siga igual.

El día del entierro es una muestra concisa del talento de Edith Wharton para desmontar los arquetipos y sacar a la luz los aspectos oscuros de una sociedad que, entonces como ahora, esconde bajo su manto de normalidad actitudes y comportamientos deleznables. Si no han tenido oportunidad de disfrutar de su narrativa, este es un texto ideal para poner remedio a esa carencia.

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